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Alice Ball (1892-1916), química que criou o primeiro tratamento eficaz contra a hanseníase quando tinha apenas 23 anos.

Alice Ball (1892-1916), química que criou o primeiro tratamento eficaz contra a hanseníase quando tinha apenas 23 anos.

As pessoas na China descobriram a cura para a lepra nos anos 1300, e ainda por seiscentos anos, a cura não funcionou. Nós lhe diremos por que uma cura conhecida não era boa o suficiente e como torná-la boa o suficiente.

As chances de você ter lepra são infinitamente pequenas. Isso é uma coisa boa a qualquer momento, mas foi especialmente bom a qualquer momento antes de 1916. Claro, as pessoas tinham uma "cura". Era chamado de óleo de Chaulmoogra, e eles o tinham por centenas de anos. O problema era que eles estavam na forma errada.

O extrato de Chaulmoogra, extraído da semente da árvore de Chaulmoogra, era muito viscoso para ser eficaz como um óleo e grande demais para ser eficaz como um sal. Os “asilos” leprosos usavam o óleo injetando-o, mas o tratamento era terrivelmente doloroso porque o óleo ficava colado sob a pele como uma bolha. Imagens do tratamento mostram fileiras após fileiras ordenadas de bolhas de óleo levemente escoando, como se a pele do paciente tivesse sido substituída por plástico bolha.

Alguém precisava encontrar uma maneira de fazer circular o óleo pelo corpo e, em 1916, alguém o fez. Alice Ball, uma química, estava trabalhando no problema há apenas um ano, quando descobriu uma maneira de obter os ingredientes que combatiam a lepra de uma forma que pudesse circular pelo corpo. Ela tomou os ácidos graxos presentes no óleo e os expôs a um álcool. O que isso poderia fazer? Como mencionamos anteriormente, combinar ácidos carboxílicos com álcool gera um éster. (Você também encontrará ácidos graxos ligados ao álcool para formar ésteres em suplementos de ômega 3 hoje .)

Os ésteres etílicos eram solúveis em água e podiam circular pelo corpo. Em 1922, "The Ball Method", foi amplamente utilizado para preparar o óleo de chaulmoogra. Os médicos cantaram seus elogios. As pessoas que esperavam estar em asilos de leprosos, submetidas a injeções dolorosas e constantes, pelo resto de suas vidas, foram dispensadas subitamente. A cura que todos sabiam que era uma cura finalmente funcionou.

Tragicamente, Alice Ball nunca viu os resultados completos de sua descoberta. Menos de um ano depois de ter feito a descoberta, ela foi exposta a gás cloro durante uma palestra. Ela morreu logo depois, aos 24 anos.

Imagem do topo: Tropenmuseum Alice Ball Imagem: Universidade do Havaí

[Fonte: História da Química , Pesquisa Internacional Médica e Cirúrgica ]

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